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miércoles, 9 de diciembre de 2020

Cómo el Gravis PC GamePad transformó los juegos de PC en los años 90

 

El Gamepad Gravis para PC.

En 1992, cuando Super NES y Sega Genesis de Nintendo dominaban los videojuegos domésticos, Gravis trajo controles estilo consola a la PC con su PC GamePad. Se vendió bien y abrió la puerta a nuevos estilos de juego en PC. Esto es lo que lo hizo tan memorable.

Por qué un GamePad de PC fue notable

A pesar de la manía de Nintendo que ha arrasado en los EE. UU. Desde al menos 1988 (gracias al éxito de taquilla de la NES ), pasaron varios años antes de que el primer gamepad estilo consola se abriera camino a los compatibles con IBM PC. Advanced Gravis Computer Technology, con sede en Columbia Británica (entonces conocida por sus joysticks para PC) dio el primer paso con su Gravis PC GamePad de cuatro botones.

El Gamepad Gravis para PC.

En el momento del lanzamiento del GamePad, los géneros de juegos de PC más vendidos se inclinaron hacia la no acción, como los juegos de rol, los juegos de aventuras, los simuladores de vuelo y los juegos de estrategia. Estos se adaptaron bien a la plataforma. Una PC típica contenía (en relación con las consolas de juegos) amplia RAM, mucho espacio en disco regrabable y un teclado o mouse como dispositivo de entrada.

Los clones de PC tampoco contenían hardware gráfico especializado para manejar los campos de juego fluidos y de desplazamiento en juegos como Super Mario Bros.

Fue en el valiente reino de los juegos shareware, distribuidos libremente en BBS, donde el juego de acción al estilo de una consola se inició en las PC. El juego de plataformas al estilo Mario,  Captain Comic , lideró el grupo en 1988 y se convirtió en un éxito clandestino.

Escenas de los juegos "Captain Comic" y "Commander Keen".

Apogee Software, editor de shareware, siguió  el éxito de Captain Comic con plataformas como  Commander Keen (1990) y Duke Nukem (1991). Ambos aprovecharon las técnicas avanzadas de codificación EGA de desplazamiento suave desarrolladas por John CarmackEstas nuevas técnicas permitieron que una PC estándar del pantano simulara el desplazamiento al estilo NES por primera vez.

Una vez que las tarjetas gráficas VGA estuvieron ampliamente disponibles en las PC y aumentaron las velocidades del procesador (lo que permitió gráficos más fluidos antes de la aceleración del hardware), más juegos se orientaron a la acción. Entonces llegó el momento para un controlador de PC con control direccional digital.

Para entonces, el PC GamePad había capturado el mercado con su considerable ventaja y se había convertido en el estándar de facto para los juegos de PC estilo consola.

Un diagrama del IBM PC Game Port de 15 pines.

Antes del PC GamePad, si deseaba usar un controlador de juego en su PC, usaba un joystick. El puerto de juegos de PC estándar de 15 pines era una característica opcional que comenzó como una tarjeta de expansión dedicada y luego llegó a las tarjetas de sonido. Fue diseñado para joysticks analógicos, en lugar de los controles digitales comunes en las consolas de juegos de la época.

Entonces, tomó un salto lógico y de ingeniería (aunque no increíblemente difícil) para proporcionar controles de estilo de consola de juegos digitales a través de una interfaz analógica. Gravis estaba listo y dispuesto a dar ese salto. Por lo tanto, la empresa fue recompensada generosamente con un producto que siguió siendo un éxito de ventas hasta finales de los años noventa.

Evitar un campo minado de patentes

Además de las especificaciones para PC y las innovaciones en el género de juegos, otra razón por la que se tardó tanto en ver un mando para juegos para PC probablemente tuvo que ver con las patentes. En 1982, Nintendo lanzó Donkey Kong Game and Watch, el primer producto con un pad direccional en forma de cruz (D-pad).

Este D-pad demostró que había una forma económica de empaquetar el control direccional de cuatro direcciones en un espacio pequeño. Un año después, un D-pad similar llegó a Nintendo Famicom, el precursor japonés del Nintendo Entertainment System. Ese diseño se convirtió en un sello distintivo de los videojuegos domésticos.

Nintendo tenía una patente sobre el diseño del D-pad, por lo que cuando otras empresas intentaron imitar el esquema de control, tuvieron que hacer cambios para evitar la infracción de patentes. Por ejemplo, Sega cambió la almohadilla distintiva de cuatro direcciones en una pieza circular de plástico con cuatro secciones elevadas en su controlador Genesis.

Gravis adoptó un enfoque similar con su PC GamePad, que también incluía una almohadilla direccional circular. También dio un paso más al incluir un pequeño joystick de plástico que se podía atornillar en la almohadilla direccional. Sin embargo, usar este palo resultó muy incómodo en la práctica. Se podría especular que solo se utilizó para evitar infringir las patentes fundamentales del controlador de juegos de Nintendo .

Características del Gravis PC GamePad.

Sin embargo, había espacio para la innovación por parte de Gravis. Por primera vez para los controladores de juegos de PC, el PC GamePad incluía cuatro botones de acción. De forma predeterminada, el puerto de juegos de IBM para PC solo podía admitir dos, por lo que los juegos tenían que estar especialmente programados para utilizar los cuatro en la plataforma Gravis.

Si un juego no admitía cuatro botones, simplemente accionaba un interruptor en el borde inferior del pad y los botones adicionales se convertían en versiones turbo de los dos originales.

Otra innovación fue el segundo interruptor del GamePad que permitía jugar con la mano izquierda. Cuando se cambia, puede girar el GamePad 180 grados y controlar el D-pad con la mano derecha y los botones con la izquierda.

Con sus cuatro botones de colores y su diseño redondo, el PC GamePad parecía diseñado para parecerse al de Super Famicom, pero también se tuvo cuidado aquí. A diferencia de Super Famicom (y Super NES), el Gravis GamePad no era simétrico. Su diseño ladeado no era incómodo, pero podría haber sido mejor ergonómicamente.

Los botones empotrados (otra opción de diseño posiblemente guiada por preocupaciones de patentes) también eran más difíciles de presionar.

Si bien el GamePad ciertamente no era perfecto, hizo el trabajo muy bien en ese momento.

Los juegos

El Gamepad de Gravis para PC en "Jazz Jackrabbit".

¿Tienes curiosidad sobre qué juegos jugó la gente con sus Gravis PC GamePads? Bueno, como mencionamos anteriormente, el GamePad funcionó mejor con títulos de shareware de plataformas de acción, como  Commander Keen , al principio. Pero los jugadores pronto descubrieron que también era útil con casi cualquier tipo de juego de acción para PC, incluidos los primeros juegos de disparos en primera persona, como Wolfenstein-3D y Doom.

En poco tiempo, muchos juegos de PC admitían de forma nativa el Gravis GamePad y sus cuatro botones. El controlador incluso apareció en algunos juegos. Por ejemplo, el clásico shareware de Epic Games,  Jazz Jackrabbit , incluye lo que parece ser un anuncio en el juego del PC GamePad.

"Nos encantaron esos pads de juegos para los primeros juegos de PC", dijo Tim Sweeney, director ejecutivo de Epic Games, por correo electrónico. “Entonces, lo promocionamos siempre que teníamos la oportunidad y nos enviaron (y a los jugadores) muchos gratis. No recuerdo si hubo dinero involucrado ".

Finalmente, llegaron al mercado controladores más complejos (como el Gravis GamePad Pro de PlayStation  ). Luego, llegó el USB y eliminó la necesidad de un puerto de juegos de 15 pines.

Sin embargo, muchos jugadores de PC de los años 90 siempre sentirán una nostalgia especial por el PC GamePad original, incluso si a algunos de ellos no les gustó.

Cómo usar el Gravis GamePad en una PC moderna

Ciertamente, hemos recorrido un largo camino en los juegos de PC estilo consola desde el Gravis PC GamePad. Hoy en día, podemos usar fácilmente los controladores Bluetooth de las principales consolas (incluidas Xbox One, Nintendo Switch y PlayStation 4) con nuestras PC modernas. Las plataformas como Steam también pueden convertir nuestras PC en una experiencia perfecta similar a una  consola.

Pero si tiene un Gravis GamePad antiguo (o cualquier joystick IBM PC antiguo con un conector clásico de 15 clavijas) por ahí, aún puede usarlo en una PC moderna con un adaptador USBPodría ser una forma divertida de recuperar viejos juegos de PC si lo  empareja con DOSBox y una copia de Commander Keen .

¡Feliz juego!

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